Salud y Cuidado

3 pacientes paralizados ahora pueden tomar medidas con la ayuda de un implante de médula espinal

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Un puñado de personas que están completamente paralizadas desde la cintura o el pecho hacia abajo han sido capaces de pararse, dar pasos y, en un caso, caminar con un andador, después de obtener un dispositivo implantado quirúrgicamente en sus espinas.

Estos dispositivos, llamados estimuladores epidurales, se han usado durante años para tratar el dolor crónico. Cuando el estimulador epidural está encendido, envía impulsos eléctricos a la parte baja de la columna vertebral. Esa estimulación, combinada con un intenso programa de rehabilitación -en un caso, 278 sesiones en casi dos años- puede ayudar a sincronizar la intención del cerebro de caminar con el movimiento real de las extremidades.

Hasta ahora, los procedimientos no han funcionado para todos, y solo se han realizado dos o cuatro años después de una lesión en la médula espinal, por lo que no está claro si pueden ayudar a las personas que han estado paralizadas durante un período de tiempo más prolongado. Y no están exentos de riesgos: una persona se rompió una cadera por solo intentar caminar en una cinta.

Pero ofrecen esperanza, Claudia Angeli, profesora asistente del Centro de Investigación de Lesiones de la Médula Espinal de Kentucky en la Universidad de Louisville, dijo a BuzzFeed News.

"A estas personas, después de sus lesiones, siempre se les dice que no hay posibilidad de recuperación. Ahora estamos demostrando que la médula espinal tiene la capacidad de restaurar la función ", dijo Angeli. "No tenemos todas las respuestas y no pretendemos tener todas las respuestas, pero estamos muy esperanzados".

Angeli y sus colegas, incluida Susan J. Harkema, revelaron el lunes los resultados de cuatro personas que tenían el implante espinal. Dos de ellos recuperaron la capacidad de tomar medidas y dos no, según su estudio en el New England Journal of Medicine .

En un segundo informe publicado el lunes en Nature Medicine investigadores de la Universidad de California en Los Ángeles y la Clínica Mayo en Rochester, Minnesota, informaron que un hombre de 29 años que tuvo la epidural el estimulador implantado fue capaz de tomar medidas con ayuda.

En 2014, el equipo de la Universidad de Louisville informó en la revista Brain que cuatro hombres que tenían el implante pudieron pararse y flexionar los dedos de los pies, y mostraron mejor vejiga, intestino y función sexual. También en 2014, hubo un caso reportado de un hombre que recuperó la capacidad de tomar medidas después de que las células del interior de su nariz se implantaron en su columna vertebral.

La recuperación más sorprendente presentada en los nuevos estudios fue la de Kelly Thomas, de 23 años, del condado de Citrus, Florida, que recibió el implante el año pasado en la Universidad de Louisville. Thomas ahora puede encender el implante y caminar alrededor de su casa usando un andador.

"Es una conexión mente-cuerpo. Si no pienso conscientemente en pisar, no doy un paso, es así de simple ", dijo a BuzzFeed News. "El estimulador no funciona para ti, si eso tiene sentido; tienes que descubrir cómo trabajarlo. Definitivamente es una conexión, pero lo he descubierto. He descifrado el código. "

Alguna vez jugador de fútbol, ​​competidor diario, ecuestre y competidor de rodeo, Thomas tuvo un accidente automovilístico en 2014 que la dejó paralizada del baúl. Sin embargo, sí tenía algo de sensibilidad en la parte inferior de su cuerpo, lo que no ocurre en todos los pacientes con lesión espinal. Ella tuvo el implante en septiembre y participó en 81 sesiones de rehabilitación durante 15 semanas. Trabajó en sentarse, pararse y dar pasos en las sesiones durante cuatro horas al día, cinco días a la semana, y durante unas pocas horas durante el fin de semana.

"No quiero que la gente piense que solo lo enciende y eres bueno para ir, ese no es el caso. Lleva horas, horas y horas de dedicación ", dijo. "No es para los débiles de corazón … Hay días en que solo quieres llorar y dejar de fumar".

El estimulador epidural en su columna vertebral está controlado por un dispositivo implantado en su abdomen. Thomas puede colocar un imán en su abdomen y seleccionar diferentes programas como pararse, caminar o controlar el tronco de su cuerpo. Aunque no todos pueden sentir cuando el implante está encendido, Thomas dice que siente una sensación de zumbido.

"Tengo este continuo zumbido que está sucediendo en mi cuerpo cuando el estimulador está encendido", dijo. "Si tengo mi teléfono en el bolsillo vibrando, no lo sentiré porque ya estoy sintiendo esa vibración".

Jeff Marquis, un hombre de 35 años de Louisville, Kentucky, quedó paralítico en 2011 después de una montaña accidente en bicicleta. Después de 278 sesiones en aproximadamente dos años, Marquis pudo tomar medidas usando postes horizontales sostenidos por entrenadores, o cuando se tomaban de la mano con alguien a cada lado. Sin embargo, no puede tomar medidas con un andador debido a problemas de equilibrio.

La lesión de Marquis fue más grave que la de Thomas, dijo Angeli. "Cuando la estimulación está desactivada no tiene uso de sus manos, y su control del tronco es mucho más desafiante", dijo. "¿Puede progresar a un andador? No sabemos ".

Tanto Marquis como Thomas tuvieron sensación en la parte inferior del cuerpo después de sus accidentes, lo que puede haberlos ayudado a recuperar la capacidad de caminar.

Pero incluso los dos pacientes en el estudio que no tomaron medidas mostraron alguna mejoría, dijo Angeli. Pudieron sentarse y ponerse de pie cuando el implante estaba encendido, y pudieron mover sus pies intencionalmente en pasos.

"Todavía queda un largo camino por recorrer para que aprendamos más sobre cómo está ocurriendo esto y potencialmente mejoremos la tecnología para que sea más fácil traducir esto a la clínica", dijo.

En el segundo estudio, investigadores de la UCLA y la Clínica Mayo informaron sobre un paciente de 29 años que no podía sentir o mover las extremidades inferiores después de un accidente de moto de nieve en 2013. Ingresó al ensayo clínico en 2016 y luego 113 visitas de rehabilitación a la Clínica Mayo, tomó 331 pasos y caminó 16 minutos con ayuda. Pudo tomar medidas con un andador de ruedas delanteras, con la asistencia ocasional de entrenadores. Por razones de seguridad, el paciente ahora solo sigue los pasos con la ayuda del equipo.

En una conferencia de prensa, el equipo de la Clínica Mayo dijo que nadie sabe realmente por qué la estimulación espinal está funcionando. El implante no parece causar que los nervios vuelvan a crecer.

Una teoría es que podría haber algunas fibras residuales que permanecen en la columna en algunos pacientes.

"Creemos que ese es … uno de los posibles mecanismos de su recuperación", dijo Kristin Zhao, directora de Mayo. Laboratorio de Tecnología Asistencial y Restaurativa de la Clínica.

El equipo de la Clínica Mayo ha realizado el mismo procedimiento en otro paciente, pero aún no ha publicado esos resultados.

Incluso sin pasos, los estimuladores epidurales parecen tener otros beneficios, como una mejoría en el intestino, la vejiga y el sexo función.

Thomas dijo que ha notado una mayor capacidad para sudar (que es un problema para los pacientes con lesión de la médula espinal) y menos dolor nervioso en el pie. Ella también puede toser ahora.

"Antes, si tenía algo atrapado en la garganta, alguien tendría que ayudarme", dijo. "Pero ahora, solo por el estimulador, mi fuerza central ha aumentado", dijo.

Angeli dijo que planea estudiar si el estimulador epidural mejora la función cardíaca, como el control de la presión arterial, y si puede ayudar a las personas que tienen estado paralizado por un período de tiempo más largo.

Un inconveniente del tratamiento probablemente será el costo. Los pacientes (o sus compañías de seguros) no tenían que pagar por su cirugía y rehabilitación porque eran parte de un ensayo clínico aprobado por la FDA. Sin embargo, Angeli estima que el costo, incluida la cirugía y la rehabilitación, podría ser de alrededor de medio millón de dólares.

Los estimuladores epidurales son fabricados por varias compañías, incluida Medtronic, que proporcionó los equipos para el estudio NEJM pero que de otra forma no proporcionaron fondos o input.

"Hoy es un día importante para los millones de personas que viven con parálisis a las que se les dijo que la recuperación después de una lesión medular era imposible", según la Christopher & Dana Reeve Foundation que proporcionó financiación para ambos estudios.

"Esto también cae en la víspera del cumpleaños de Christopher Reeve, que es solo una feliz coincidencia", dijo un vocero. "Es un gran día para Reeve y la comunidad a la que servimos"

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